ילדים הנמצאים בסביבה שבה הוריהם מעשנים סיגריות ("עישון סביל", secondhand smoke), עלולים לסבול מבעיות בריאות כרוניות ואף לצפות לתוחלת חיים קצרה יותר.

למרות ההצלחות במאבק נגד העישון בעשורים האחרונים, רופאים הזהירו בסוף השבוע כי הסכנה לילדים בארה"ב עדיין קיימת, וכי יש לנקוט צעדים כדי למנוע אותה. האזהרה פורסמה על-ידי איגוד רופאי הלב של ארה"ב (American Heart Association).

הגם שהנזקים לילדים עקב חשיפה לעשן סיגריות בסביבתם ידועה היטב, האיגוד מזהיר כי ילדים רבים עדיין נושמים עשן סיגריות בבית ובמקומות ציבוריים, וגם בעת שהם נוסעים במכונית או באוטובוסים.

לדברי ד"ר גיטה רגהובר (Dr. Geetha Raghuver), המחברת הראשית של ההצהרה ילדים ממיעוטים וילדים שבאים מרקע סוציו-אקונומי נמוך חשופים לעתים קרובות יותר לעשן סיגריות בסביבתם.

"הבעיה היא שאצל הורים רבים הפסקת עישון אינה נמצאת בעדיפות עליונה משום שהם נמצאים תחת לחץ נפשי בכל הנוגע למילוי חובותיהם כהורים"

ההערכה היא, שיותר מ-24 מיליון ילדים שאינם מעשנים בעצמם חשופים לעשן סיגריות בסביבתם הקרובה, בעיקר מצד הוריהם המעשנים. מדובר ב-4 מכל 10 ילדים בגיל בית ספר וב-1 מכל שלושה מתבגרים, כך הודגש בהודעה של ה-AHA, שפורסמה בכתב העת Circulation.

ב-2012 נתגלה כי קוטינין, תוצר הלוואי של ניקוטין, נמצא בדגימות דם בקרב 41% מהילדים בארה"ב בגילאי 11-3 ובקרב 34% מבני 19-12, וזאת חרף הירידה העקבית הנמשכת כבר כמה עשורים בשיעור המעשנים בפועל.

"זו סוגיה חוצה מפלגות ודעות פוליטיות וגם שכבות סוציו-אוקנומיות – והורים רבים אינם מבינים זאת", אמר ד"ר אבני ג'ושי, רופא ילדים מ"מאיו קליניק", שלא היה מעורב בהודעה של איגוד רופאי הלב האמריקני. הוא גם ציין, כי "ילדים עלולים להיות בהתבגרותם מעשנים, אם ראו התנהגות זאת מצד הורים".

בהודעת רופאי הלב מודגש, כי הנזקים הבריאותיים שעלולים להיגרם מחשיפה לעשן באורח פסיבי הם בפגיעה בתפקוד העורקים, בעיות קרדיווסקולריות אחרות, השמנת יתר, רמות גבוהות של כולסטרול ועמידות אינסולין הנקשרת להופעת סוכרת. זאת, לצד אסתמה ובעיות בנשימה.

ילדים קטנים פגיעים במיוחד לעישון סביל, מכיוון שאין להם כל שליטה על העישון הנעשה סביבם וגם אינם יכולים לעזוב את הסביבה רוויית העשן, בכוחות עצמם.

"הבעיה היא שאצל הורים רבים הפסקת עישון או הימנעות מעישון בסביבת הילדים איננה נמצאת ברשימת העדיפויות העליונה בכל הנוגע להתנהגות או לשינוי בהתנהגותם, משום שהם נמצאים תחת לחץ נפשי בכל הנוגע למילוי חובותיהם כהורים ומפרנסים בחיי היום-יום של המשפחה",  אמרה ד"ר אני לינצניץ'-אנדריוס, רופאת-ילדים וחוקרת באוניברסיטה הרפואית של דרום קרוליינה.